MERS病毒何以在中東以外地區爆發?

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照片來源:flickr,David Stanley攝

【特約記者鍾小玲╱編譯】科學家在2012年首次發現「中東呼吸道症候群冠狀病毒感染症」(簡稱MERS),但問題是:這種病毒從何而來?據說原因就出在駱駝上。

好幾年來,科學家一直在阿拉伯半島一帶搜尋MERS這種致命性病毒,最後他們發現這種病毒的來源之一就是單峰駱駝。每年在埃及舉辦的騎駱駝比賽,都吸引來自中東地區及沙烏地阿拉伯的許多好手參加,但其中有些駱駝帶著MERS病毒,在比賽期間不免互相傳染。

單峰駱駝為病毒來源之一
美國位於亞特蘭大的疾病防治中心病毒性疾病部門主任帕蘭克(Mark Pallansch)指出,MERS病毒在駱駝當中已經頗具規模,而且廣泛存在。

現今科學家仍不清楚MERS病毒是如何從駱駝傳染到人類身上,但他們相信,這種病毒很可能是從中東地區的單峰駱駝傳出來的,這些駱駝偶爾會因為感染MERS病毒而生病,不知情的人如果騎上生病的駱駝去工作,或是喝了駱駝奶,就有可能受病毒感染。

如果染病的人又到醫院去求診,因為病毒在醫院裡通常很活躍,那麼病毒就可能再傳染給另外幾十人,如果最終這些人都被隔離起來,那麼病毒就不致擴散。但之後可能又有活躍的MERS病毒從駱駝跳到人身上,然後病毒又會重新再爆發,疫情又捲土重來。

帕蘭克說,除非科學家真的弄清楚駱駝到底是怎麼把MERS病毒傳染給人類的,否則未來疫情仍將持續爆發。只要MERS病毒持續寄宿在阿拉伯半島不同的動物身上,人類將會一直面臨不定時的病毒感染。

感染可能發生在任何地方
現在在南韓爆發的MERS病毒,有可能藉由乘客搭飛機這個管道,傳播到不同的地方。美國疾病病防治中心上週才剛發布更新資訊給各地的醫生,警告他們要小心最近曾經到過中東或南韓的MERS病患。

世界衛生組織成立的MERS工作小組組長安巴瑞克(Peter Ben Embarek)說,南韓的MERS疫情之所以會突然爆發,部份原因可能是南韓醫生對於第一個MERS病患的確診速度太慢。而文化因素也導致疫情蔓延,南韓人習慣找不同的醫生看病,到好幾家醫院求診,看完一家又換另一家,這使得病毒加速傳播。而且,南韓家庭通常很關心住院的家人,也習慣去醫院探病,造成更多人受到病毒感染。

醫界寄望發展駱駝疫苗
目前醫學界還沒有研發出MERS的疫苗或是特別療法,安巴瑞克表示,對抗MERS病毒最有希望的潛在武器是對駱駝施打疫苗,除了直接從人類身上處理MERS病毒之外,從駱駝下手可能可以發揮從源頭遏止的效果。

安巴瑞克說,目前有些疫苗試劑正在研發當中,但可能要好幾年後才能開發出可靠的病毒解決方法,因為研發疫苗要花時間,而目前也沒有可用的疫苗。與此同時,世界各地的醫生現在都嚴陣以待,準備對抗MERS這種致命性病毒。 (資料來源:npr)

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