美國小型教會調查:願創新改變就見盼望曙光

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【特約記者羅怡婷/編譯】盼望,本是有違直覺、跳脫常理,並滋長於意想不到處。小型教會雖在聚會人數、財務與靈命方面獨具挑戰,但是當教會願意改變,盼望往往因此而生。哈特福宗教研究機構(Hartford Institute for Religion Research)在2016年1月4日發布一份研究,探討去年(2015)美國教會整體的生存狀況及興盛程度。

百人以下小教會比例增
根據這份報告,聚會人數在百人以下的小型教會比例,已由5年前的49%增加到2015年的58%。報告的主要研究者魯森(David Roozen)曾擔任該研究機構主任,他希望從4,436間美國小型教會的創新、成長與正面改變等角度,捕捉到有關於盼望的掠影。這些受訪的小型教會中,有22%屬主流教派、68%屬白人福音教派及傳統黑人教派、6.5%為天主教,其餘極小比例為猶太教、伊斯蘭教及佛教等,但樣本數過低不足以作為分析。

判斷一個教會仍否屹立並不難。根據研究統計,只有18%的百人以下教會自認持續興盛,29%的教會認為還過得去。美南浸信會(Southern Baptist Convention)的內部研究顯示,該教派每年平均消失1,000所教會。魯森也發現,願意因應挑戰做出相應改變的教會比例由10年前的74%降低到2015年的62%。

事工精簡卻深入社區
然而,當教會願意改變,人們也看到更多盼望。相對於教會存續,教會的興盛與否確實較為主觀,魯森發現,興盛教會經歷改變的比例,比「載浮載沉的教會」高出將近10倍。他認為「追根究柢,就是在信仰的情境中盡力而為。這類會眾所經歷的感受,乃是奮力活出自己所理解的呼召。」

牧師布朗(Jon Brown)在5年前離開所屬宗派總會的職務,選擇到新澤西州澤西市的老柏根教會(Old Bergen Church)這間只有45人的教會。如今教會人數增加到100人左右,會眾的膚色各異,種族多元,布朗牧師以馬太福音的比喻形容這間教會像是「寶貝藏在地裡」。他認為,只看會眾人數多寡容易令人喪氣、落入陷阱,但這群為數不多的信心群體卻持續不斷地在自己所處的社區中,作上帝慈愛與恩典的有力見證人。

老柏根教會的會眾不因事工精簡而封閉,相反地,他們更積極向外,以簡單且花費不多的方式深入社區,例如在五旬節時分享自製的炸餡餅,或是透過行走禱告關懷陌生人。

創新聚會吸引年輕會友
根據魯森的研究數據,教會人數能否明顯成長與教會的地理位置、崇拜方式與會眾年齡組成有關。2005年時,會眾人數增長2%的教會佔57%,但這比例在2015年已下滑至45%。能夠有所突破的教會通常位於新興市郊社區(增長59%)、提供非常創新的崇拜方式(增長53%),或高齡人士的比例在三分之一以下(增長47%)。

然而無論教會位於何處,如何吸引青年與年輕家庭都是各教會一致面臨的挑戰。在不同競爭宗派間,有許多習於「逛教會者」不斷來來去去。在美國,有20%的人口比例為18-24歲,但在教會中卻只佔10%,且越來越少教會將重心放在這個年齡。

皮尤研究中心(Pew Research)於2015年11月發布的研究亦指出,自2007年以來,自認相信上帝、每日祈禱並定期參加宗教聚會的人數有逐年遞減之勢。主要原因在於千禧世代認同宗教的比例並不高。麻州第一教會(First Church)的牧師巴托蕾特(Robin Bartlett)為了吸引年輕會友,開先例舉辦「神學酒吧夜」,未料大受歡迎,甚至必須多開場次,以響應其他較高齡會友的呼籲。

對於那些喜歡在不同教會之間來去比較的人,巴托蕾特牧師如此建議:「選定一間教會,堅持不懈,讓這選擇成為上帝對你顯明他自己的方式。」

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