阿斗仔來這做什麼? 艾忠義艾慈惠元長交朋友傳福音

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艾忠義牧師在街上與民眾合影


【記者何毓芬雲林元長報導】從美國來台宣教已26年的宣道會西差會艾忠義、艾慈惠牧師夫婦,11年前,他們夫妻發現雲林縣元長鄉只有一間教會,基督徒比例相當少,就結束15年在都會區的事奉,選擇來到元長開拓「宣道會奇恩堂」,透過教英文、咖啡屋開始福音工作。

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艾忠義與艾慈惠牧師夫婦

喜歡吃牛肉麵的阿斗仔
「感謝上帝帶領我們來到元長…我們相當喜歡這裡!」艾忠義牧師夫妻是整個元長鄉唯二的兩個外國人,不少鄉親對他們都相當好奇:「這兩個阿斗仔來元長要做什麼?」身材高大留著一把鬍子的艾忠義牧師,當地民眾對他並不陌生,走在元長的街道上,不少店家或民眾都會主動跟他打招呼,艾牧師總會舉手微笑親切地回應,相當融入在地生活。平常喜歡喝百香果汁、吃牛肉麵的艾牧師,長期跟教會附近店家建立良好的關係,每次麵店老闆一看到牧師走進來,就知道牧師要來碗「牛肉麵,不加酸菜」。艾牧師說:「他來元長的第一天就認識這位麵店老闆,因為常來吃麵,跟老闆成為好朋友。」

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艾忠義牧師喜歡吃牛肉麵

26年前,艾忠義牧師帶著妻小一起來到台灣宣教,今年58歲的他,已經是一個孫子的爺爺。為何要來台灣宣教?艾忠義說:「這是上帝的呼召,我不得不來!」艾忠義與妻子兩人擁有共同異象就是成為宣教士。他們帶著孩子一起來到台灣,三個兒子都在台灣長大。現在孩子都大了,有各自的家庭和生活,而他們夫妻選擇繼續留在元長,要把往後人生的日子,都奉獻給台灣。

把往後人生奉獻給台灣
艾牧師回想,剛來元長時,當時元長長老教會吳瑞仁牧師很歡迎他們,給予他們相當大的幫助。一開始,他們夫妻在自己住家透過開設咖啡屋,吸引許多年輕人前來喝咖啡聊天,慢慢與當地民眾建立關係。後來,他們主動與當地國中小詢問接洽,開始進入校免費教英文,從元長國小、山內國小及元長國中開始,最多曾經進去七所校。他們夫妻成為學生們口中的艾老師、艾師母,不僅教孩子英文,也陪伴這些孩子度過一段成長的歲月。


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早期,他們夫妻承租一房子開拓教會,五年前有位住在外地長人,得知他們在找房子開兒童陪讀班,於是把閒置的三間透天厝,免費提供給教會使用。艾牧師把一樓三個店面全部打通,每週主日聚會,民眾經過教會時都可以看見艾牧師彈著吉他,帶領弟兄姊妹一起唱詩歌敬拜讚美。此外,教會隔壁正好是「棺材店」,對於一般人而言,總會覺得怕怕的不敢來教會,這些年來他觀察,完全沒有這個問題,因為弟兄姊妹知道來教會有平安,不用害怕那些東西。

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宣道會奇恩堂外觀(何毓芬/攝影)

「甲霸沒!」是艾牧師來到台灣學會的第一句台語,艾忠義說,與當地民眾互動溝通大多都講國語,坦言自己台語講得不是很「輪轉」,跟年老長輩談時有些困難,對於當地福音工作上也會有些限制。艾牧師說,有一次,他在郵局遇到一位不識字的老人家,請他幫忙寫國字,對他來說是相當特別的經驗。在元長,上帝給他傳福音的策略就是「交朋友」,當民眾遇到困難的時候,可以透過陪伴禱告幫助他們認識上帝。

第一次聽見耶穌誕生的故事
每年聖誕節前夕,艾牧師都會親自化身聖誕老公公,帶著教會弟兄姊妹去學校、夜市、街道上發糖果、邀請卡和福音單張,邀請當地民眾前來參加聖誕晚會。聖誕晚會當晚,教會外面會搭起棚子準備豐盛愛宴,教會內擠滿人潮,許多民眾都是第一次來到教會、第一次聽見耶穌誕生的故事、第一次接受禱告祝福。艾牧師相信,福音的種子已經撒在人們心中。

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艾忠義牧師裝扮成聖誕老公公,在公車站前稍作休息。

當初教會取名為「奇恩堂」,十年多來,他見證這個教會充滿許多上帝奇妙的恩典。「在那裡就有許多人信了耶穌。」在教會牆壁上掛著一塊木牌,上面刻著奇恩堂與約翰福音十章42節這段經文,艾牧師說:「這是教會設立以來,一直要做的事,帶領人來到這裡認識耶穌。」

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小朋友開心地把艾忠義牧師 裝扮成聖誕樹

培訓當地同工起來承接
「還沒想到退休這件事,上帝還要繼續使用我們!」艾忠義說,未來或許有一天我們會離開這裡,去到另一個地方開拓教會,在這之前,希望培訓當地同工起來承接教會事工,用在地鄉親熟悉的語言和文化,把福音更多分享出去。

目前元長缺乏可以喝茶、喝咖啡的地方,艾牧師未來打算把教會一樓變成咖啡屋或福音書房,增加與當地民眾聊天互動的機會,讓更多人可以進到教會認識耶穌。他對奇恩堂的期待與展望,希望幫助每個人活出基督的樣式,一起同心建立健康的教會,未來元長需要有所突破,求上帝繼續帶領他們夫妻在元長的福音工作。

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艾忠義牧師(後排左一)與教會弟兄姊妹合影(圖/宣道會奇恩堂提供)

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